Una carta de amor a Virginia Occidental


Pasé toda mi infancia pensando en Virginia Occidental como un vertedero lleno de gente inculta, sin educación, antipática y grosera. Esta descripción no encajaba realmente con nadie que yo conociera, ni mis maestros, ni mis padres, ni mis vecinos, pero lo sabía porque esta era la Virginia Occidental que me rodeaba.

Lo conocía de criminales violentos como ogros en películas con una perspectiva de la vida al revés y acentos sureños tan gruesos como raíces de árboles. Lo supe por unos primos campesinos ignorantes y con monos de trabajo que venían a visitar a los personajes principales de las caricaturas que veía. Sabía por los libros de historia que retrataban mi hogar como un lugar lleno de palabrotas demasiado tontos y demasiado débiles para defenderse a sí mismos y a su tierra de los grandes negocios. Y supe por las bromas en la radio y la televisión que estaba bien que la gente usara las palabras “campesino sureño” y “campesino” sin entender que era (y es) extremadamente degradante e insensible a toda una cultura.

Si pudiera frenar mi acento, adquirir el gusto por la ropa adecuada y la comida adecuada, y aprender a amar el concreto, podría elevarme por encima de un hogar que entendí como una prisión.

Nunca cuestioné estos estereotipos porque sabía que venían de afuera, de algún lugar brillante y urbano donde todos eran tolerantes, bien educados, amables y justos. Es cierto que nunca había estado tan lejos de mi estado natal porque mi familia tenía muy poco dinero, pero sabía que si podía frenar mi acento, adquirir el gusto por la ropa adecuada y la comida adecuada, y aprender a amar el concreto. , Podría elevarme por encima de una casa que entendí como una prisión.

Lo que no sabía y no sabría hasta que estuve en la universidad, esforzándome por pasar por un niño que no había crecido en una granja y que consideraba acampar en algunos condados durante unas grandes vacaciones, era que mi comprensión de Virginia Occidental nació de un odio generalizado a la pobreza y de un odio más profundo y subyacente por las personas que habían venido a trabajar la tierra.

Virginia Occidental era, y es, un estado que nadie quería. No es del todo del sur ni del norte, y el gran auge de la población provino de otros estados que empujaron o se resistieron a aceptar a ciertas personas, que terminaron en Virginia Occidental para trabajar en minas de carbón, molinos, en el ferrocarril. , o en otras industrias. Es posible que haya continuado viviendo el resto de mi vida en la ignorancia, pero cuando era estudiante de segundo año en la universidad tuve la suerte de tener a la entonces poeta laureada del estado, Irene McKinney, como profesora durante un semestre. Si no fuera por ella, es posible que nunca hubiera sabido que mi acento no era una forma incorrecta de hablar, sino un dialecto, y que gran parte de la jerga y los coloquialismos provenían de esas personas que habían venido a West Virginia porque no tenían otro lugar. para llevar.

Si no fuera por Irene, es posible que nunca me hubiera dado cuenta de que al intentar “curarme” de mi acento, estaba dando la espalda a mis antepasados, estaba diciendo que era mejor que ellos. Irene trabajó todo el semestre para ayudar a mis compañeros de clase y entiendo por qué debemos defender nuestras identidades como Apalaches. Mi conocimiento sobre mí y mi estado me hizo cuestionar mi inquebrantable disgusto por Virginia Occidental, pero no hizo nada para disuadir mi sueño de escapar. Decidí que mantendría mi acento, pero todavía estaba trabajando de manera constante hacia una meta a la que nunca llegaría y nunca podría llegar.

Puede que nunca me haya dado cuenta de que al intentar "curarme" de mi acento, estaba dando la espalda a mis antepasados, estaba diciendo que era mejor que ellos.

Sin embargo, pensé que lo había alcanzado cuando me nombraron becario Fulbright durante mi último año de universidad. Pensé que mi aceptación en este grupo de intelectuales significaba que lo había hecho. Yo, una chica de una granja en West Virginia, que nunca había subido a un avión hasta los veinte años, que venía de un pueblo llamado Hico, así es, Hico, se pronuncia. Hy-co, pero aún así, había demostrado a todos que ella era diferente de las otras personas en West Virginia: yo era inteligente, elegante y sofisticado. Entonces la realidad me golpeó con tanta fuerza que vi estrellas durante semanas. En el momento en que estuve fuera de Virginia Occidental o en un grupo de personas que no eran de los Apalaches, me transformé en una rareza.

La gente me decía lo lindo que era mi acento y me pedía que dijera la misma palabra una y otra vez. Uno de mis estudiantes búlgaros preguntó si las personas en Virginia Occidental eran caníbales como en Giro equivocado. Un hombre que estaba charlando conmigo en una estación de autobuses en Bucarest me preguntó de dónde era y cuando le dije, dijo: "Oh, ¿te refieres a dónde todos se casan con su primo?"

La gente usaba la palabra "campesino sureño" como un término general para implicar ignorancia o intolerancia y luego se volvía hacia mí y me decía: "Oh, lo siento, no me refiero a ti". Una vez, un conserje en Suecia incluso comentó lo impresionante que era que todavía tuviera todos mis dientes teniendo en cuenta que era del "sur de Estados Unidos". Sabía que estos estereotipos existían, pero siempre había asumido que las personas fuera de Virginia Occidental entendían que eran exagerados. Todo lo que Irene había dicho acerca de estar orgullosa de ser de Appalachia, de West Virginia, me inundó y comencé a ver mi herencia más como una identidad que como una carga secreta. Así que me quité la máscara y dejé de justificarme como una excepción del estereotipo de Virginia Occidental y, en cambio, me entendí como alguien que era de Virginia Occidental.

La gente usaba la palabra "campesino sureño" como un término general para implicar ignorancia o intolerancia y luego se volvía hacia mí y me decía: "Oh, lo siento, no me refiero a ti".

Sin embargo, el año pasado, después de trabajar con mujeres jóvenes de West Virginia, me di cuenta de que los estereotipos ridículos, pero insultantes, que encontré mientras vivía fuera del estado no siempre inspiran a las personas, sino que las hacen conformarse. De acuerdo con todos los cuentos de hadas, si deseas lo suficiente por algo, puedes hacer que suceda, pero prefiero el dicho de mi bisabuela: "Si buscas algo lo suficiente, seguramente lo encontrarás". Sí, algunos de los chistes de "Puede que seas un campesino sureño ..." son divertidos, pero también son dañinos, al igual que todas las preguntas mencionadas anteriormente. Si suficientes personas te dicen durante el tiempo suficiente que eres basura, que no eres inteligente, que eres el peldaño más bajo de la sociedad y nadie te dice nada diferente, te conviertes exactamente en eso.

Muchos visitantes de Virginia Occidental a menudo se quejan de que la gente de aquí no es amigable, o pintan un cuadro de parques de casas rodantes infestados de drogas y niños desolados. ¿Existen estas cosas en mi estado natal? Supongo que sí, pero ¿no existen en todos los estados? Si llega a un lugar con una cierta comprensión del mismo ya en mente, se cumplirán sus expectativas. Me encontré con algunos idiotas mientras vivía en el extranjero, pero no fui a buscarlos y la mayoría de las personas que conocí eran amigables.

Como adulta que pasa la mayor parte de su tiempo intentando preservar la herencia de los Apalaches y cambiar las percepciones sobre el lugar, me preguntan mucho por qué hago lo que hago. La respuesta no es simple, excepto que lo es. West Virginia es mi hogar y amo mi hogar, no porque sea perfecto, sino porque es mío. Mis antepasados ​​vinieron aquí porque realmente no tenían otro lugar adonde ir y trabajaron para mejorar ellos mismos y este lugar. Siento que es un privilegio continuar con ese trabajo. A veces no hicieron un gran trabajo y a veces yo tampoco, pero sigo adelante porque quiero preservar y transmitir la idea de que Virginia Occidental es más que un estado formado por conceptos erróneos negativos.


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